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L'histoire et la culture du thé

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L'histoire et la culture du thé

de lecture

La découverte du thé se perd dans les contes populaires. Les conteurs chinois récitent la légende de l'empereur Shen Nung, le père de l'agriculture et de la phytothérapie, qui a vécu près de trois mille ans avant le Christ et a enseigné à son peuple la valeur de la culture de la terre et la sagesse de faire bouillir l'eau pour la rendre potable. Un jour, alors qu'il travaillait dans son propre jardin, Shen Nung a remarqué la feuille d'un buisson ressemblant à un camélia qui flottait dans son bol d'eau fumante. En sirotant le mélange, il a découvert une boisson rafraîchissante et exaltante.

Pour les Japonais, le thé est né d'un acte d'expiation plutôt que d'une découverte. Leur personnage central est le moine missionnaire, Daruma, qui a apporté le bouddhisme de l'Inde en Chine et au Japon. En 520 après J.-C., Daruma a commencé une méditation de neuf ans dans un temple troglodyte près de Canton, mais, fatigué après plusieurs mois à regarder un mur de pierre, il s'est endormi. En se réveillant, Daruma était si mécontent de lui-même qu'il a coupé ses paupières paresseuses et les a jetées à terre. C'est là, selon la légende, que le premier théier a poussé, fournissant à Daruma un élixir qui l'a maintenu en éveil pendant les dernières années de sa rêverie. La légende fait clairement écho à une légende indienne antérieure presque identique.

Au huitième siècle, le thé était vanté dans la littérature et la législation. Le poète et érudit chinois (et ancien acrobate) Lu Yu a écrit le commentaire définitif sur le thé. Le Ch'a Ching, connu sous le nom de "Le classique du thé", est toujours lu aujourd'hui.

Au fil des dynasties, le thé a évolué pour refléter la société. Pendant l'ère de Lu Yu, la dynastie T'ang (618-906), le thé a connu son âge d'or. Le plus grand empire du monde était la Mecque des commerçants et le thé était une denrée savoureuse. Pendant cette période, le thé était souvent apporté au Japon par des moines revenant de pèlerinages en Chine. Les briques de thé étaient faciles à transporter et la boisson était fabriquée en cassant un morceau dans de l'eau bouillante.

Pendant la dynastie Sung (960-1280), les raffinements de la culture du thé ont fleuri en Chine et au Japon. Le thé en poudre et la porcelaine délicate sont devenus à la mode et les premières maisons de thé sont apparues. De nombreux rituels utilisés dans la cérémonie japonaise du thé, le Chanoyu, datent de cette période élégante.

Prisé comme tonique et panacée, les feuilles brillantes du thé étaient considérées comme un aliment par les premiers nomades asiatiques. Certaines des premières barres énergétiques du monde ont été concoctées en mélangeant des feuilles de thé avec du sel, de l'ail et du poisson séché. Le résultat, puant, mais portable, constituait une forme d'échange pratique. Après le bouleversement social, politique et culturel de Kublai Khan et de ses parents mongols, la dynastie Ming (1368-1644) a tenté de faire revivre de nombreux rituels perdus. Les thés noirs, verts et oolong que nous connaissons aujourd'hui ont été développés au cours de cette dynastie, et la théière chinoise est devenue un récipient indispensable pour la préparation.

Arrivée du thé en Europe

Lorsque les commerçants et les missionnaires portugais, néerlandais et européens du XVIe siècle ont commencé à se rendre en Asie, la nouvelle de cette boisson s'est répandue. Les Hollandais ont introduit le thé en Angleterre au début des années 1600, mais il est resté la boisson des aristocrates jusqu'aux années 1650, lorsque les cafés ont commencé à servir du thé comme alternative au café et au chocolat chaud. En 1657, le Garway's Coffee House de Londres annonçait le thé comme une panacée, et les rumeurs attribuant la longévité des Chinois à la consommation de thé ont contribué à répandre l'évangile. Mais le thé était considéré comme une boisson d'homme jusqu'à ce que l'épouse du roi Charles II, Catherine de Braganza, introduise le thé à la cour comme boisson de petit-déjeuner à la mode.

Le thé est arrivé en Amérique du Nord au milieu du XVIIe siècle, lorsque les Hollandais se sont installés sur la petite île connue aujourd'hui sous le nom de Manhattan. Les colonies britanniques voisinent ont mis plus de temps à adopter cette boisson. En fait, elles ne le buvaient pas du tout. Au lieu de cela, ils faisaient bouillir les feuilles et mangeaient la végétation morte avec un peu de sel et de beurre.

À peine cent ans après son introduction en Grande-Bretagne, le thé était devenu une denrée internationale, mais sa popularité en Amérique a implosé en raison d'une manœuvre politique mal conçue. Le gouvernement britannique préleva une taxe spéciale sur les thés destinés aux colonies, et celles-ci protestèrent par un boycott. Les ventes de thé s'effondrant, les Britanniques tentèrent de forcer les colonies à s'emparer du surplus, ce qu'elles firent, en quelque sorte. En décembre 1773, les participants à la Boston Tea Party, l'une des nombreuses manifestations organisées dans différents ports, ont jeté le thé dans le port et ont préparé le terrain pour la Révolution américaine. Il a fallu des décennies avant que les Américains ne recommencent à boire du thé.

Le XXe siècle s'est avéré très actif pour les amateurs de thé et les entrepreneurs américains. Au cours de l'été brûlant de 1904, les États-Unis se pavanent à la première exposition universelle de l'Amérique, qui se tient à Saint-Louis. Des pays du monde entier venaient y exposer leurs produits, et un Anglais du nom de Richard Blechynden installa un stand pour promouvoir le thé noir indien. Mais personne n'était prêt à boire son infusion fumante dans la chaleur étouffante. En désespoir de cause, l'homme frénétique versa le thé chaud sur de la glace et, pour le plus grand plaisir de tous, une nouvelle boisson désaltérante - le thé glacé - fut inventée.

Quatre ans plus tard, Thomas Sullivan, un importateur de thé new-yorkais, a lancé une deuxième grande innovation. Décidant de réduire ses frais généraux, il remplaça les grandes boîtes d'échantillons de thé qu'il envoyait à ses clients par de petits sacs en soie individuels. Finalement, le papier filtre à remplacer la soie, et on peut dire que les sachets de thé sont là pour rester.

À l'aube du nouveau millénaire, le thé est plus populaire que jamais. Au cours des années 1990, les ventes de thé ont plus que doublé, atteignant 4 milliards de dollars par an aux États-Unis, et le thé glacé continue d'être le deuxième plus populaire après le cola. L'une des boissons les plus populaires au monde, le thé a montré une capacité sophistiquée à se transformer. Longtemps loué pour ses composants bénéfiques pour la santé, le thé est présent dans tous les produits de beauté, les bougies, les pommades et les baumes.

La culture du thé

Un bouquet de camélias à l'ancienne et le service à thé de votre grand-mère ont plus de points communs que le buffet sur lequel ils se trouvent. Le théier et le camélia sont des cousins qui s'embrassent, liés par la classification scientifique du genre. Le camélia familier, avec ses feuilles vertes et brillantes et ses jolies fleurs ressemblant à des corsages, est connu sous le nom de Camellia japonica, tandis que le théier à feuilles persistantes qui fournit au monde sa deuxième boisson la plus populaire est le Camellia sinensis.

Originaire d'Asie, le théier ou arbuste prospère dans les climats semi-tropicaux et tropicaux. Bien que ses feuilles brillantes et elliptiques poussent rapidement dans un environnement humide, semblable à la jungle, le meilleur thé pousse à plus de cinq mille pieds, où des conditions plus difficiles encouragent les feuilles à mûrir lentement et à développer une complexité. La plupart des thés cultivés le sont dans de grandes propriétés, des plantations ou des "jardins", mais il existe encore des parcelles de la taille d'un timbre-poste, notamment en Chine et au Japon, où des familles individuelles cultivent suffisamment pour elles-mêmes, leur village et, lorsque le prix est juste, pour l'exportation.

Si on le laisse pousser à l'état sauvage, le théier peut atteindre une hauteur de trois mètres ou plus. (dans la province chinoise du Yunnan, il existe un ancien "arbre" à thé qui, à une centaine de pieds, domine le paysage.). Pour un usage commercial, les plantes cultivées sont taillées à hauteur de la taille. La taille favorise la croissance dense des jeunes pousses, appelées "flush", et facilite le travail de récolte.

Même si une grande partie de la production de thé a été mécanisée, les jeunes pousses destinées aux thés plus fins sont toujours cueillies à la main. Un cueilleur de feuilles de thé expérimenté, généralement une femme, peut cueillir suffisamment de pousses en une journée pour produire neuf livres de thé fini, soit l'équivalent de mille huit cents tasses de thé, ou la consommation annuelle d'un Britannique assoiffé.

Le nombre de feuilles cueillies sur chaque pousse est l'un des principaux facteurs qui déterminent la qualité. Les thés les plus fins n'utilisent que la feuille supérieure et le bourgeon, tandis qu'une cueillette grossière permet de saisir les trois, quatre ou cinq premières feuilles sur une branche et de produire une infusion plus forte et plus dure. Les cueilleuses mécaniques cueillent non seulement les deux feuilles supérieures et le bourgeon, mais aussi d'autres feuilles. Le thé est ensuite traité par une machine à "couper, rouler, friser" qui donne des feuilles de taille cassée.

Avec la variété de thés sur le marché, on peut supposer qu'il existe de nombreuses sortes de théiers. Jusqu'au XIXe siècle, on croyait que le thé vert était fait à partir d'une espèce et le thé noir à partir d'une autre, mais grâce au célèbre botaniste Sir George Watt, les différents théiers ont été identifiés comme appartenant à la même espèce. Les différences spectaculaires entre les types de thé dépendent plutôt de l'endroit où ils sont cultivés et récoltés. L'autre variable cruciale est la façon dont le thé est traité. Le chapitre suivant explique les différences entre chaque variété, examine si le thé vous donne un coup de fouet, et discute des bienfaits du thé pour la santé (le thé vert, prévient-il vraiment la carie dentaire ?), ainsi que de nombreux autres faits essentiels à votre sélection de thé.


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